tux A chaque distribution, son utilisation...

Je ne ferai pas ici, la liste exhaustive des différentes distributions. Vous la trouverez plutot ici.
Les distributions comparées sont au nombre de 9, j'ai donc du faire certains choix, c'est subjectif.
J'espère que je pourrai quand même aiguiller les plus débutants d'entre vous...

Index rapide :
Mandriva
Red Hat
Debian
Gentoo
Knoppix
Ubuntu
IPCop
GeeXboX
Suse

mandriva
Mandriva : Une des distributions des plus démocratique, et made in France s'il vous plait ! Très populaire, elle est aussi l'une des plus mises à jour mais souffre malheuresement d'une stabilité compromise due à sa programmation hâtée (quelques crashs rarissimes, comme sous NT, ce qui surprend pour une GNU/Linux). L'installation, la configuration ainsi que la prise en main est des plus facile, comparable à produit de chez Microsoft (oui, oui, nous parlons bien d'une distribution Linux !). Bref fortement recommandée si vous désirez vous passer de votre confortable Windows à Linux en douceur. C'est une distribution pour apprendre Linux. L'achat d'un magazine informatique dans le commerce disposant du (ou des) cd de la dernière version de Mandriva rendra Linux vraiment accessible à tous !
redhat
Redhat : La fameuse Red Hat ! Sobre, simple, claire. Elle s'adresse plus aux professionnels car elle est éditée par une société qui propose un service d'assistance (Hotline). On peut néamoins utiliser son jumeau gratuit : la Fedora Core. Simple et stable, elle servira de station de travail ou de serveur. Idéale si on veux se passer des services de Microsoft ou du vieux Unix et opter pour un système un tant soit peu connu et documenté. L'installation est simple, la configuration reste dans la tradition linux (quelques fenêtre, sinon par fichiers textes). A acheter en version boîte.
Debian : C'est la distribution par excellence du linuxien ! Prestigieuse, elle a su garder l'esprit de la FSF en imposant uniquement des paquets totalement libres de droit et assurer sa stabilité en sortant les versions finales après 3 ans de tests (intensifs ?). Ce qui pourrait également être son petit défaut, toujours stable, elle ne sera jamais à jour :). L'idéal est d'utiliser une version dite "testing", entre la "stable" (version qui pourrait paraitre obsolète) et la "unstable" (version nouvelle mais avec des paquets peu testés). C'est la distribution préférée des 'les hackers', les créateurs de GNU. A utiliser pour épater les copains qui testent la Mandriva, ou pour les apprenti bidouilleurs et les programmeurs. L'idéal est de télécharger un cd d'installation réseau.
gentoo
Gentoo : Marre de votre classique distribution ? Envie d'un linux rapide et propre ? Passez donc à la Gentoo ! Elle se compile lors de l'installation, optimisée pour le processeur de la machine cible. L'installation sera donc bien évidement très très lente et necessitera, je suppose (car je ne l'ai jamais installée) des connaissances poussées. L'avantage est que l'on pourra obtenir un système très rapide puisque compilé localement. Ca permettera une installation des plus fine et des plus précise en construisant un système parfaitement aligné sur vos besoins. La connaissance à avoir est importante, il ne faut pas se lancer dans ce travail sans être un bon geek. L'installation se fera à partir d'internet pour obtenir les derniers packets "portage" qui seront par la suite règulièrement mis à jour (à la manière d'une FreeBSD).
knoppix
Knoppix : Travaillez sous Linux sans l'installer ! Vous désirez apprendre Linux, mais vous ne voulez pas vous risquer à à l'installer. Vous avez peur de ne l'utiliser que rarement finalement. Vous voulez simplement voire *ce que c'est*. Vous n'avez pas d'espace disque à consacrer a linux ? Knoppix est la réponse à vos besoins. C'est un Linux Live cd, vous inserez le disque, démarrer dessus et hop, vous voici sous Linux ! Tout est détecté et installé automatiquement sans avoir à se faire du soucis et Linux disparaitra complétment une fois que vous aurez eteind le pc ! Idéal pour apprendre, travailler (en dehors du disque dur), dépanner ou bien utiliser votre linux partout où vous le voulez sans voir à l'installer. Simplissime et très intuitif (on peut même dire plus que Mandriva puisqu'on a pas la phase stressante de l'installation). On trouvera une version modifié de Knoppix, améliorée et *francisée* qui permetra de sauver simplement en autre chose sa configuration de knoopix sur une clef USB (et oui Knoppix, n'utilisant pas du tout le disque dur, il ne peut sauver vos réglages) : kaella. Une image du cédérom pourra être téléchargée d'un ftp officiel ou d'un p2p.
ubuntu
Ubuntu : Coup de coeur pour ce petit dernier. Basé sur la debian, il arbore sa détection du matériel qui est une des meilleures et son installation vraiment simple, à la manière d'une Mandriva. Toute jeune, elle est destiné à du desktop . Des choix drastiques ont été faits parmi les applications GNU, évitant un choix difficile pour les débutants mais privant les habitués de leurs logiciels fétiches. Vous trouverez par exemple gnome et pas kde (etonnant pour une distribution tournée vers les débutants, mais ca vien du fait qu'elle est construite a partir de debian, à l'esprit bien tournée vers la GNU). Elle tient sur un cd. Il s'adresse donc au réel débutant. On peut noter par exemple le camouflage de la notion de superutilisateur ce qui cause un certain nombre de problème pour certains utilitaires de configuration necessitant un passage obligé en 'root'. Il s'agit de la distribution à la dernière mode. Télécharger l'iso ou procurez-vous le cd.
ipcop
IPCop : Pas véritablement un système d'exploitation, c'est un système qui servira de serveur/routeur/firewall... Il permettra très simplement de mettre votre réseau local sur le net par l'intermédiaire d'un serveur sans prétention : Ne nécessitant pas une grande configuration par nature, vous pourrez opter pour un serveur dont les performances sont adapté à votre réseau (pour 5 pc, pas la peine d'avoir une bécane dernier cris). La configuration se fait via une page web, l'ensemble est très compact et super efficace. Vous trouverez des sites bien concu dédié à sa mise en marche, configuration (ex : Ixus.net). Très pro et accessible à tous, l'idéal et de le télécharger une image cd.
geexbox
GeeXboX : Ce n'est pas une distribution serveur ou pour le desktop mais plutot destiné à un pc de salon, qui branché à votre ensemble téléviseur / chaine hifi pourra servir de lecteur divx, dvd et veritable juke box pour vos mp3. Il s'agit d'un live cd, destinant ainsi vos disques internes uniquement au stoquage de vos données multimédia. Il n'y a pas d'environnement tel qu'on l'entend, mais des menu qu'on pourra controler via une télécomande. Cela simplifie l'utilisation mais en restreind vraiment les possibilités (pas de traitement de texte ou de surf depuis votre salon, ce qu'on regrettra). A l'inverse, on apprécira le controle de la station par réseau, ingénieux et avant-gardiste pour un simple lecteur de salon ;).
suse
SuSe : Tout le savoir faire allemand ! Admettons qu'il s'agisse d'un compromis entre Debian, Mandriva et RedHat. Elle assure à la fois une stabilité certaine, une facilité exemplaire (grace notament à son utilitaire YaST2) et offre aux interressés un support professionel de la part de Novel, la société gérant cette distribution. La détection du matériel n'a rien a envié à une Mandriva et les installations utlérieurs se feront très simplement via YaST. Ce qu'on peut affirmer, c'est que son développement est plus *fini* que Mandriva et en fait donc un choix à ne pas négliger aussi bien pour les débutants que pour les plus confirmés. A télécharger sans attendre.